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« Gay Comix Je pensais que l’humour pouvait être très utile dans la lutte pour les droits« 

L’industrie de la bande dessinée a souvent été remise en cause pour son manque de personnages représentatifs, du genre à la race en passant par la sexualité. Cette année, il a été annoncé que Marvel présentera son premier personnage ouvertement gay dans le prochain film The Eternals , mais dans les années 80, il y avait déjà une bande dessinée en tête. Publié pour la première fois en 1980, Gay Comix présentait des travaux et des histoires de la communauté LGBTQ + qui se concentraient sur des questions non abordées dans la presse grand public et fournissaient des informations indispensables à un moment où la crise du sida n’était jamais loin de l’esprit. Ryan Cahill rencontre les personnes derrière la publication pour découvrir son histoire importante.

L’industrie de la bande dessinée a incontestablement résisté à l’épreuve du temps. Il suffit de regarder des personnages comme Marvel et DC Comics pour voir l’impact culturel durable. Seulement l’année dernière, Forbesa rapporté que Marvel à lui seul était sur le point de dépasser un net de 5 milliards de dollars, accumulé grâce au box-office, aux ventes de bandes dessinées et aux produits dérivés Marvel. Mais malgré la fanfare entourant les bandes dessinées, il reste encore un problème de diversité; à savoir un manque distinct de caractères queer à la fois entre les pages et à l’écran. En 2018, GLAAD est même allé jusqu’à critiquer publiquement les bandes dessinées Marvel et DC pour leur manque de représentation, en disant: «Il devient de plus en plus difficile d’ignorer que les personnes LGBTQ restent presque complètement exclues des films de bandes dessinées à gros budget d’Hollywood qui ont a dominé le box-office au cours des dernières années. Peu de temps après, il a été annoncé que le prochain film de Marvel, The Eternals, mettrait en vedette le premier super-héros ouvertement gay, joué par Brian Tyree Henry.

« En tant qu’éditeur dans un domaine dominé par les hommes blancs, j’encourageais le travail des femmes et des dessinateurs issus de minorités, mais à la fin des années 70, il était encore très rare de voir le travail de dessinateurs ouvertement gay.« 

Mais dans les années 80 au milieu de la crise du sida, il y avait une bande dessinée clandestine qui cherchait à renverser la vapeur sur le manque toujours présent de représentation. Simplement nommé Gay Comix (le X était une connotation pour la culture underground), il avait des histoires exclusivement queer et était presque entièrement produit par des hommes et des femmes gays. Il brandissait fièrement le slogan: «Les lesbiennes et les hommes gais mettent ça sur papier!» Au moment de sa création, il était distribué par Denis Kitchen de Kitchen Sink Press, un éditeur basé dans le Wisconsin chargé de publier des bandes dessinées underground dont Bizarre Sex et Bijou Funnies .

«En tant qu’éditeur dans un domaine dominé, comme tant, par les hommes blancs, j’encourageais le travail des femmes et des caricaturistes minoritaires mais à la fin des années 70, il était encore très rare de voir le travail de dessinateurs ouvertement gay», explique Denis. Aujourd’hui âgé de 74 ans, il conserve toujours sa passion pour la bande dessinée malgré la fermeture de sa maison d’édition à la fin des années 90. «J’avais publié Barefootz Funnies par Howard Cruse et pendant quelques années, il était un contributeur régulier à mes anthologies comme Snarf , Bizarre Sex et Comix Book, » il dit. «J’avais remarqué un artiste gay nommé Headrack apparaissant dans Barefootz, et il m’est venu à l’esprit que Headrack pourrait être un élément autobiographique. En ces jours d’avant Internet, j’ai écrit à Howard, qui, je pense, vivait toujours à Birmingham, en Alabama, au cœur de la Bible Belt américaine. Paraphrasant, j’ai dit: «Howard, aucune offense n’a été intentée, mais est-ce que tu es gay?

«Il a répondu qu’il était, mais professionnellement fermé. J’ai proposé une anthologie de comix par des dessinateurs gays et lui ai demandé s’il envisagerait de la modifier. Il a d’abord répondu qu’il adorerait voir une telle publication, mais craignait que sa sortie ne nuise à sa carrière principale d’illustrateur indépendant. Après y avoir réfléchi pendant un moment, il a accepté de le reprendre.

«Howard a avoué qu’il ne connaissait aucun autre dessinateur gay», poursuit Denis. «Moi non plus. Nous avons donc convenu d’envoyer une lettre type sur la papeterie Kitchen Sink à chaque artiste de mon Rolodex, annonçant Gay Comix et demandant à tous les hommes gais, lesbiennes et bisexuels d’envoyer des soumissions à Howard. Quelques destinataires n’étaient pas du tout heureux de recevoir une telle lettre, mais beaucoup de soutien positif est revenu et quelques surprises très agréables aussi.

Howard Cruse (malheureusement décédé en 2019) était sans doute l’épine dorsale du Gay Comix . S’étant établi comme dessinateur en herbe dans les années 70, Howard a utilisé une grande partie de sa propre expérience personnelle et l’a intégrée dans ses histoires pour la publication. C’était le premier cas où il avait ouvertement abordé sa propre sexualité dans son travail, et l’avait conduit à créer la bande- annonce acclamée Wendel (pour la publication gay The Advocate ), qui racontait l’histoire d’un homme gay et de son partenaire Ollie. Cela lui a également donné une plate-forme pour aborder de nombreux sujets qui affectaient directement sa communauté, notamment le sida, les manifestations pour les droits des homosexuels et le dénigrement des homosexuels.

Pour beaucoup, Gay Comix est devenu non seulement une source de divertissement, mais un endroit où vous pouviez trouver des informations vitales sur la vie gay dans les années 80. En feuilletant ses pages, il capture parfaitement et réussit à satiriser une grande partie des problèmes sociopoltiques queer qui se déroulaient à l’époque. Plutôt que de suggérer spécifiquement le contenu qu’ils voulaient, les éditeurs donneraient plutôt aux illustrateurs la liberté de saisir tout ce qu’ils voulaient explorer ou discuter, ce qui garantissait à la collection un large éventail d’histoires diverses qui touchaient tous les coins de la communauté LGBTQ +.

« J’ai récupéré les négatifs de la plaque d’impression et j’ai trouvé des références bibliques écrites dans les marges.« 

La publication a traversé un voyage assez mouvementé au cours de ses 18 ans d’existence. Après cinq ans d’impression, Denis a constaté que le coût de production de Gay Comix était disproportionnellement plus élevé que celui de tous les autres titres qu’il a publiés, en partie en raison du système de distribution complexe et des dispositifs de diffusion distincts qui étaient entièrement séparés des autres bandes dessinées sous le Parapluie de presse d’évier de cuisine. « Il était également difficile, voire impossible, d’étirer mon budget publicitaire limité pour promouvoir efficacement Gay Comix auprès de sa base de lecteurs principale alors que tout ce que je publiais pouvait être efficacement promu et diffusé via le système ‘Direct Market’ de l’industrie de la bande dessinée», dit-il . «J’ai de plus en plus l’impression que Gay Comixgagnerait mieux à être avec un éditeur gay qui connaît bien mieux ce marché spécialisé. » C’est cet état d’esprit qui a cimenté la décision de Denis de vendre le titre. «J’ai rencontré Bob Ross, qui possédait le Bay Area Reporter, un hebdomadaire gay à San Francisco, et quand il a exprimé son intérêt pour l’acquisition du titre en 1984, cela semblait être un bon match. Je lui ai vendu la marque, la seule chose que je possédais, puisque les droits d’auteur, comme tous les souterrains, étaient conservés par les créateurs respectifs.

Robert Triptow, caricaturiste et écrivain de l’Utah, a édité le magazine de 1984 à 1988. Il a fait l’expérience de l’édition à la fois avec Kitchen Sink Press et Bob Ross. Son parcours pour devenir rédacteur en chef a été particulier, il a commencé quand il a remarqué une copie de la revue de la publication dans la poubelle alors qu’il travaillait au Bay Area Reporter . Il a réussi à persuader l’éditeur de le laisser écrire un article dessus. Pour cela, il a contacté Howard Cruse pour obtenir des citations et en retour, reconnaissant pour la couverture, Howard a demandé s’il connaissait des dessinateurs pour une liste sur laquelle il travaillait pour le nouveau numéro.

Robert lui a envoyé quelques bandes « Castroids » qu’il avait faites et qui avaient été rejetées par toutes les publications gay en Californie, mais Howard a répondu: « Enfin! Quelqu’un avec des côtelettes! »

« Tout le monde semblait aimer le concept et le contenu et la plupart pensaient qu’un lieu pour les dessinateurs gays se faisait attendre depuis longtemps.« 

«Cela m’a bouleversé», dit Robert. «Je n’avais jamais pensé à eux autant et il les a utilisés dans les numéros deux et trois. Après cela, Robert n’a rien dessiné pour le magazine et s’est plutôt concentré sur une histoire « underground » dans Bizarre Sex qu’il appelle « l’accomplissement de mon fantasme hippie d’adolescent. » Mais quand Howard a annoncé sa retraite de la rédaction de Gay Comix en 1984, Robert a demandé à Denis Kitchen qui allait être le prochain éditeur. «C’était simplement occasionnel et Denis m’a répondu en me remerciant de l’intérêt que je portais au poste et en m’offrant la rédaction. Quoi? Attends une minute. Quoi?! » J’ai pensé.

«Il m’a fallu quelques semaines pour répondre», dit Robert. «Je craignais que cela ne me cause des ennuis, surtout avec ma famille, et j’avais raison. A cette époque, je travaillais dans la publicité et passais déjà trop de temps à une table de rédaction. Je n’aimais pas particulièrement le côté dessin du travail mais je n’avais aucune envie d’être «célèbre» en aucune façon. Je venais de fuir Los Angeles après avoir vu la vie de mon amie Charlene Tilton changer à cause de Dallas et avant cela j’avais été l’assistant de David Goodstein qui était l’éditeur de The Advocate, pendant l’année de Harvey Milk. Leur querelle a été présentée dans le film Milk et j’étais au milieu de tout ça. Je voulais vraiment être un écrivain local vivant tranquillement avec mon petit ami dans la fabuleuse San Francisco.

Après beaucoup de réflexion, Robert a dit oui à l’emploi, reconnaissant que s’ils lui offraient, il n’y avait probablement personne d’autre pour assumer le rôle. Il pensait également pouvoir apporter quelque chose de nouveau à la série, ayant vu «beaucoup du côté le plus sombre du mouvement gay». «Je suis aussi sarcastique par nature. J’avais édité des journaux, rédigé des communiqués de presse, conçu des publicités. Je pensais que l’humour pouvait être très utile dans la lutte pour les droits.

Malgré son mandat réussi en tant que rédacteur en chef du magazine, ce n’est pas une chose à laquelle Robert se sent tout à fait à l’aise d’y repenser, le citant comme une «période sombre» dans laquelle beaucoup de ses amis étaient «abattus par le sida». Ce n’était pas non plus le rôle le plus facile pour lui à exécuter, faisant écho aux remarques de Denis Kitchen, il admet que publier Gay Comix n’a pas été une mince affaire. «Une surprise a été notre première imprimante, qui a fait un travail de mauvaise qualité. J’ai récupéré les négatifs de la plaque d’impression et j’ai trouvé des références bibliques écrites dans les marges.

«L’autre gros problème pour moi était que l’édition était très lourde. Le travail devenait de plus en plus exigeant. C’était une période de mort et de dépression », dit-il. «Ma famille a été scandalisée par Gay Comix . Mes amis hétéros étaient dans une réalité différente, élevant joyeusement de petits enfants et mes amis gays mouraient. J’étais séronégative mais en mauvaise santé moi-même. Et l’éditeur [Bob Ross] était difficile à travailler. Impossible, en fait.

Bien que les gens reconnaissent aujourd’hui l’importance culturelle de Gay Comix , Robert admet qu’il ne l’a pas remarqué au moment de sa publication. «Gay Comix n’a eu aucun impact culturel pendant le temps où je l’ai édité, pour autant que je sache», dit-il. «Il ne s’est jamais vendu à plus de quelques milliers d’exemplaires. Les grands journaux comme The San Francisco Chronicle n’ont jamais mentionné le dessin animé gay une seule fois jusqu’à 30 ans plus tard. La communauté gay était plutôt préoccupée à l’époque par le sida. J’ignorais complètement que Gay Comix avait des abonnés jusqu’à l’arrivée d’Internet.

Denis Kitchen, cependant, a un point de vue différent: «En tant que hétéro, je n’ai jamais été vraiment connecté à la communauté gay, donc mes commentaires sont venus indirectement via Howard, certains contributeurs et les clients directs et de gros qui nous ont contactés. Je sais que nous avons eu des réponses presque universellement positives de personnes dont nous avons entendu parler. Tout le monde semblait aimer le concept et le contenu et la plupart pensaient qu’un lieu pour les caricaturistes gays se faisait attendre depuis longtemps.

Bien que la pertinence de Gay Comix n’ait peut-être pas été évidente à l’époque, il est clair de voir l’impact positif qu’il a aujourd’hui. Vous pourriez même affirmer qu’il reste encore en avance sur son temps, étant donné le manque de personnages et de scénarios queer dans la culture de la bande dessinée traditionnelle aujourd’hui. Dès leur troisième édition, Gay Comiximprimait des histoires sur un homme trans dépeint comme vivant une vie normale et dans une relation heureuse et engagée. Il y en avait un autre qui a exploré les hauts et les bas qui accompagnent une relation lesbienne. Ailleurs, un article explorait l’amour illégal sous des gouvernements oppressifs, tandis qu’un article particulièrement avant-gardiste examinait l’utilisation de différents pronoms. Publié il y a plus de 30 ans, ce sont des sujets que nous saluons et défendons aujourd’hui, mais à l’époque, ils étaient sans aucun doute tabou à discuter.

Pour les amateurs de bandes dessinées queer, la publication spécialisée offrait une forme d’évasion qui ne leur était pas facilement accessible. À la fois éducatif et divertissant, Gay Comix a capturé l’imagination d’une communauté marginalisée et leur a donné les informations autrement absentes dont ils avaient besoin à un moment où ils étaient diabolisés à l’échelle internationale. Quelle était la signification de la bande dessinée pour les personnes queer à l’époque? Robert Tripow le dit simplement: «Tout ce que je sais, c’est que j’ai utilisé Gay Comix pour alléger les choses pendant les périodes effrayantes. Et c’est toujours le rôle de l’art. »

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